Comment le PGA Tour a traversé sa semaine la plus difficile

CROMWELL, Connecticut – Rien sur le retour du PGA Tour ne sera jamais facile. Si ce n'était pas clair auparavant, cette semaine au championnat des voyageurs a rapidement fait réapparaître à quel point le golf sera compliqué chaque semaine.

Peut-être deux semaines tranquilles après une mise à pied de trois mois en raison de la pandémie de coronavirus ont d'abord trompé tout le monde, les joueurs, les caddies et les officiels du Tour étant tous bercés par un faux sentiment de sécurité, se détendant ici et là sur certaines des lignes directrices et laissant leur garde vers le bas un peu.

Cependant, cette semaine:

  • Il y a eu des tests positifs, sur les joueurs et les cadets.

  • Il y a eu l'arrivée soudaine du commissaire du PGA Tour et la possibilité d'un nouvel arrêt.

  • Il y avait un champion majeur partant et un jouant un tour tout seul.

Alors oui, la dure réalité de tout cela était évidente partout dans la propriété, tous les jours de la semaine.

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Et maintenant, après une semaine qui a produit plusieurs avertissements et autant de signes forts de la résilience du sport, ce cirque itinérant fait ses valises et se dirige vers Détroit pour la Rocket Mortgage Classic. Mais cette semaine à TPC River Highlands a enseigné quelques leçons, offert des rappels sévères, apporté une concentration renouvelée et forcé des protocoles plus stricts pour empêcher le sport de revenir à l'arrêt.

Le golf lui-même était phénoménal. Il y avait Phil Mickelson, 50 ans, ouvrant avec 64-63, offrant un aperçu du passé et la possibilité qu'il y ait encore de la magie et des victoires cachées dans son sac de golf. Il y avait le gros Bryson DeChambeau, battant un lecteur de 428 verges au deuxième tour de vendredi alors qu'il se frayait un chemin dans la course pour une troisième semaine consécutive alors qu'il prouve qu'il existe une méthode pour aller avec folie.

Mais même le jeu fort des meilleurs du monde est venu avec des rappels durs, c'est différent. Il y avait, encore une fois, le silence, le calme étrange. Le golf a une bande sonore reconnaissable – les rugissements d'Amen Corner, les gémissements comme une balle éclabousse dans l'eau à côté de l'île verte au TPC Sawgrass, la fête droite le 16 au Waste Management Phoenix Open. Il y a aussi un buzz spécifique, puis une explosion de bruit que seuls quelques-uns des plus grands noms du sport – Tiger, Phil, Rory – obtiennent lorsqu'ils font quelque chose de spécial.

Elsa / Getty Images

Vendredi après-midi, Phil Mickelson se tenait au milieu du 18e fairway. Son coup d'approche a atterri à quelques centimètres du trou et s'est rangé à côté de la broche pour un birdie tap-in pour terminer une bobine de surbrillance 63. The Travellers n'est pas un majeur, mais il obtient maintenant chaque année un champ d'élite et généralement possède de grandes galeries fidèles. Le 18e vert, normalement, est toujours plein, les ovations sont toujours reconnaissants et, dans des cas particuliers, comme lorsque Jordan Spieth s'est enfui du bunker pour gagner en 2017, les applaudissements sont accablants.

Le son de Mickelson, un favori des fans, terminant un 63 pour se diriger vers le week-end en tant que seul leader des Travellers aurait eu vos tympans sonner toute la voiture pour rentrer à la maison. Au lieu de cela, comme le ballon a raté de justesse entrer pour un aigle 2, il y avait un "Ooooh" bas et muet d'un volontaire assis à côté du green.

"Même si c'est calme et qu'il n'y a pas la même atmosphère, c'est quand même cool que nous puissions faire ça", a déclaré Mickelson.

Lui, comme tout le monde, apprend toujours. Et c'était le sujet de cette semaine pour le PGA Tour, même si les commissaires des grands sports et les directeurs sportifs de la Division I y prêtaient également une grande attention. Car cette semaine, 5,3% des joueurs NBA testés sont revenus positifs. Les experts en santé ont exprimé leur inquiétude alors que la Major League Baseball approche de son redémarrage. L'équipe de football de Clemson a annoncé 14 tests positifs supplémentaires, portant son total à 37. Le golf, bien qu'il soit mieux conçu pour la distanciation sociale, a vu à quelle vitesse le virus peut se propager.

Mardi, tout allait bien. Puis, en fin d'après-midi, Cameron Champ s'est retiré après avoir été testé positif pour COVID-19, donnant au PGA Tour son deuxième test positif. Le lendemain matin, les grondements ont commencé qu'il y avait d'autres retraits en cours de route. Tout d'abord, c'est Graeme McDowell qui s'est retiré après que son cadet ait été testé positif. Puis le plus grand nom jusqu'à présent est sorti, avec Brooks Koepka se retirant du terrain après que son caddie a également été testé positif. Le retrait de Koepka avait un poids important, non seulement parce qu'il est quadruple champion majeur et actuellement quatrième joueur mondial, mais parce que 24 heures plus tôt, il avait souligné à quel point il prenait le virus au sérieux.

"J'ai dit à tout le monde dans mon équipe qu'ils étaient à peu près en lock-out", a-t-il déclaré la veille de son retrait. "S'ils ne veulent pas faire ça, alors ils ne doivent pas être avec nous. C'est assez simple. J'ai dit (entraîneur de swing) Claude (Harmon), j'ai mon chef qui voyage avec moi, et je j'ai apporté ma propre salle de gym, j'ai apporté des poids libres, des bandes. Tout ce que vous voyez dans une salle de gym, nous l'avons apporté. Il n'y a aucune raison pour que quiconque quitte la maison. Le chef quitte évidemment la maison pour aller manger, mais Mais elle utilise toujours le meilleur masque pour le visage, tout ce qu'elle peut à son retour, se laver les mains, faire toutes ces choses, et juste essayer de limiter notre exposition. Je pense que cela a été la grande chose. "

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Koepka a donné un résultat négatif, mais à son crédit, pour la sécurité de ceux avec qui il pourrait être jumelé ou à pratiquer et pour la santé globale du sport, il a emballé ses affaires. Dans une tournure cruelle, son frère est parti lui aussi. Chase Koepka a survécu à une série éliminatoire de cinq joueurs pour deux places dans un match de qualification lundi juste pour entrer dans le champ des voyageurs. Brooks était là, à Ellington Ridge, à environ 40 kilomètres de TPC River Highlands, pour voir son frère gagner une place. Le lendemain, Brooks a parlé avec éclat de son frère, à quel point il était excité de l'avoir sur le terrain, à quel point il savait qu'il était difficile pour Chase d'être dans l'ombre de son frère. Mais juste comme ça, ils étaient tous les deux partis. Webb Simpson, qui avait gagné la semaine précédente au RBC Heritage, s'est également retiré après qu'un membre de sa famille eut été testé positif au virus.

Soudain, l'ambiance avait changé. Le reste des séances d'entrevue avec les joueurs de mercredi a été annulé, remplacé par 14 heures. conférence de presse du commissaire de la PGA Tour, Jay Monahan. Peu de temps après son annonce, l'heure a été repoussée à 14h30. Il y avait des rumeurs croissantes que, peut-être, l'événement serait annulé, que le PGA Tour se dirigeait vers le verrouillage. Il y avait un autre scénario à l'œuvre à la même heure ce jour-là: le Connecticut, où les Travellers étaient joués, New York et le New Jersey avaient annoncé qu'ils exigeaient des visiteurs de neuf États qu'ils mettent en quarantaine pendant deux semaines. Deux des États sur la liste? Texas et Caroline du Sud. Les deux arrêts précédents, avant les Travellers? Le défi Charles Schwab à Fort Worth, au Texas, et le RBC Heritage, à Hilton Head, en Caroline du Sud.

Mais Monahan n'a pas gelé le golf; au lieu de cela, il a mis en œuvre des protocoles plus stricts et a promis "de graves répercussions" à ceux qui ignoraient les directives.

"Nous savions qu'il serait impossible d'éliminer tous les risques", a déclaré Monahan.

L'idée d'un arrêt complet n'a jamais commencé.

"Je pense que les gens – vous entendez un ou deux tests positifs et les gens paniquent, et j'ai vu quelques appels pour arrêter le tournoi, ce qui est idiot de mon point de vue", a déclaré Rory McIlroy. "Vous savez, je pensais que (Monahan) avait très bien expliqué. Il y a eu près de 3 000 tests administrés. Le pourcentage de tests positifs est inférieur – c'est un quart de pour cent."

Bill Streicher-USA TODAY Sports

Le vendredi, Denny McCarthy s'est retiré après avoir été testé positif. Un de ses partenaires de jeu, Bud Cauley, s'est retiré par précaution. Bien que Cauley ait été négatif, il a admis qu'il ne se sentait pas bien et a décidé de ne pas continuer. Cela a porté le total à sept sorties liées aux coronavirus des voyageurs. Le troisième membre de ce groupe, Matt Wallace, est resté.

"J'avais peur", a déclaré Wallace au moment où il a découvert que McCarthy était positif et que Cauley ne se sentait pas bien.

Et cela a conduit à une question, juste ou non, pour Wallace: Doit-il être toujours là? Aurait-il dû suivre McCarthy et Cauley même s'il avait eu un test négatif?

"Eh bien, je vais vous le dire: pensez-vous que j'aurais dû jouer?" Il a demandé.

C'est là que réside toute la conversation: rien de ce retour au golf n'allait être facile. Il aurait pu suivre l'approche de "l'abondance de prudence". Argument juste. Mais il a également été testé négatif. La vedette va être portée sur les joueurs qui ne l'ont pas demandé et qui n'ont rien fait pour le justifier.

"Je joue avec une chance de changer de carrière si je gagne, alors pourquoi ne jouerais-je pas?" il a dit. "C'est noir et blanc pour moi. J'ai testé négatif et je peux aller jouer."

Mais pendant qu'il attendait, il était sur la propriété, gardé pour lui.

Mais cette semaine, le nuage d'incertitude n'a pas été fait. Samedi matin, Jason Day a demandé à être testé à nouveau. Il avait une heure de départ à 8 h 19. De toute évidence, il n'allait pas obtenir de résultat à temps. Son heure de départ a donc été repoussée. Il n'a pas joué avec Rafa Cabrera Bello et Rogan Sloan, comme prévu. Au lieu de cela, alors que le leader du tournoi, Mickelson, partait au premier trou avec Will Gordon et MacKenzie Hughes, à quelques centaines de mètres au 10e tee, à la même heure, Day a commencé sa ronde tout seul, ne sachant pas s'il était positif ou négatif.

Le résultat est venu quelques trous plus tard. Il était négatif; s'il avait été positif, il aurait été retiré du parcours à mi-parcours et mis en isolement.

Peu de temps après que le PGA Tour a annoncé son résultat négatif, il a annoncé un autre changement aux protocoles, leur deuxième annonce de ce type en quatre jours. À l'avenir, à partir de la Rocket Mortgage Classic, les joueurs ne seraient pas autorisés à se rendre sur place lors d'un événement tant qu'ils n'auraient pas obtenu un résultat de test négatif.

Non, rien de tout ça ne serait jamais facile. Ainsi, chaque semaine, le Tour apprendra et s'adaptera, avec les joueurs, les cadets et le personnel et le reste du monde du sport.

Et cette semaine – le silence continu, les sept retraits, les deux joueurs différents sur le terrain de golf à eux seuls, deux annonces distinctes de changements de protocole – ont servi de rappels à cette vérité simple et indéniable.